Tom Paxton :: Boat In The Water

Dat er op kwaliteit geen leeftijd staat, bewezen Leonard Cohen en Shirley Collins vorig jaar door nog sterke albums af te leveren na hun tachtigste verjaardag. Blijft de vraag of hun generatiegenoot Tom Paxton — hij wordt later dit jaar tachtig — dat exploot kan evenaren op zijn nieuwste werkstuk.

Begin jaren zestig was Tom Paxton een van de centrale figuren binnen de revival van de folkscene in de New Yorkse Greenwich Village. Vier jonkies brachten elk op hun eigen manier de folkmuziek op het muzikale voorplan, in het spoor van artiesten als Woody Guthrie en Pete Seeger, op ondertussen mythische locaties als Café Wha?, Café Bizarre of The Gaslight Café. De geboren New Yorker Dave Van Ronk was de traditionalist van dienst. Zelf songs schrijven deed hij niet, voor hem was de interpretatie van de bestaande canon het uiteindelijke doel. Zijn autobiografie The Mayor Of MacDougal Street, een inspiratiebron voor Inside Llewyn Davis van de gebroeders Coen, is essentiële lectuur voor iedereen die iets met folk heeft. Phil Ochs was de getroebleerde geest die eerst songs met een uitgesproken politieke boodschap schreef, maar later steeds persoonlijker te werk ging. De conventie van de Democratische Partij in het bewogen jaar 1968 liet hem compleet gedesillusioneerd achter, tot hij in 1975 zelfmoord pleegde. De vierde man in het rijtje was die hemelbestormer uit een klein stadje nabij de Canadese grens, die na een paar folkplaten de elektrische gitaar omgorde en later een literaire prijs won.

Van al die figuren trad Paxton waarschijnlijk het meest in de voetsporen van Woody Guthrie. Net zoals Guthrie schreef hij niet enkel expliciet politieke songs die hij soms — meest recent nog tijdens de Bush-jaren — als ware vlugschriften uitbracht in de traditie van de Broadside Ballads, maar stortte hij zich evengoed op nummers voor kinderen. De ondertussen 79-jarige Paxton mag het de voorbije jaren dan wat kalmer aan gedaan hebben (dit is zijn tweede album in de voorbije negen jaar), met Boat In The Water is hij ondertussen toe aan zo ongeveer de 62ste plaat uit zijn carrière. Een album waarop hij nieuwe nummers afwisselt met herinterpretaties van ouder werk.

Adelbrieven genoeg dus, maar helaas weet Boat In The Water de verwachtingen nergens in te lossen. Het titelnummer klinkt dan wel als een vrolijke folksong, het is evengoed een weinig memorabel niemendalletje. “The First Thing I Can Think Of” klinkt deemoedig en breekbaar, maar de tekst is van een dermate tenenkrullende meligheid dat het karakter vergt om van de skip-toets af te blijven. Nummers als “Outward Bound” en “Ev’ry Time” klinken nu al zo gedateerd dat ze vooral geschikt lijken voor een thé dansant in een bejaardentehuis. Dat is zowat het patroon van het grootste deel van het album: of het beklijft niet, of het klinkt vooral ouderwets.

Is het dan helemaal huilen met de pet op? Af en toe weet Paxton de schade te beperken en laat hij een spoor van zijn talent zien. Zo krijgt “The Last Hobo” — de rondtrekkende zwerver is een van de centrale figuren binnen de Amerikaanse folktraditie — hier een sobere maar warme versie mee. Het is niet geheel toevallig een van de oudere nummers die herwerkt werden. In “Eleanor’s song” toont Paxton dat hij ook een meesterverteller is. Over een zachte gitaarmelodie schetst hij met een paar pennenstreken het verhaal van een gewone vrouw in de uitgestrekte rurale prairies van het Midwesten. Pakkend en mysterieus tegelijk. Ook “It’s Too Soon” en “Christmas In Shelter” zijn nummers die ondanks hun eenvoud toch weten te boeien.

Wie gehoopt had dat Tom Paxton na het niet onverdienstelijke Redemption Road uit 2015 aan het einde van zijn carrière nog een klepper op de wereld zou loslaten die zonder blozen naast zijn beste werk uit de jaren zestig zou mogen staan, komt bedrogen uit. Op een paar uitzonderingen na blijkt Boat In The Water toch vooral een overbodig werkstuk geworden te zijn. We kunnen alleen maar hopen dat de politieke actualiteit in zijn thuisland hem een volgende keer wel een inspiratieboost zal geven.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Schrijf uw reactie
Vul hier uw naam in

zeven − vijf =