Broken Trail





Thomas Haden
Church, Greta Scacchi, Gwendoline Yeo,
e.a.

De western is dood, lang leve de western”. Net
nu de internationale filmpers klaar staat om de laatste spijkers in
de doodskist van het westerngenre te drijven, klinkt er opnieuw
enthousiast hoefgetrappel op het witte doek, aangeleverd door
niemand minder dan westernlegende Walter Hill.

Het verhaal is gesitueerd in 1898. Prentice Ritter, een bejaarde
cowboy, heeft nog één laatste droom. Hij zou graag een ranch kopen
en een nieuw bestaan opbouwen. Om dit te doen, gaat hij in op een
aanbod om 500 paarden te transporteren van Oregon naar Wyoming.
Hiervoor rekruteert hij zijn neef, Tom Harte, van wie hij wat
vervreemd is geraakt. Op hun tocht redden ze vijf Chinese meisjes
uit de handen van een malafide slavenhandelaar. Ze besluiten om de
meisjes mee te nemen naar Oregon. Nu moeten ze niet alleen het
hoofd bieden aan de woeste natuur maar ook een posse,
uitgestuurd door de eigenares van de meisjes, zien te
ontwijken.

Walter Hill keert met deze western terug naar de roots van de
cowboy, namelijk het hoeden van kuddes. Het moet sinds ‘Dances with
Wolves’ van Kevin Costner geleden zijn dat een grote groep dieren
nog een prominente rol heeft gespeeld in een film. Toen waren het
bizons, nu zijn het paarden. Het is ook geen sinecure om een grote
groep dieren te regisseren. Je kan ze immers moeilijk vragen om hun
beginpositie terug in te nemen als ze buiten beeld lopen. Als je
goed kijkt, zie je dat het in één scène zelfs fataal afloopt met
een paard. In de bewuste scène zien we het paard struikelen en
vertrappeld worden door de rest van de kudde. Naast beelden van de
dieren trakteert Hill ons ook regelmatig op panoramische shots van
het indrukwekkende landschap, die de mythe van Oude Westen verder
tot leven brengen.

Een ander sterk punt is de historische context waarin het
verhaal zich afspeelt. Scenarist Allan Geoffrion belicht hier een
minder bekend aspect van de geschiedenis van het Wilde Westen,
namelijk de prostitutiehandel in Chinese meisjes. Het verhaal
krijgt hierdoor een sociaal-culturele dimensie die vaak ontbreekt
bij andere westerns.

Communicatieproblemen vormen het hart van de film. In eerste
instantie bestaat er een communicatieprobleem tussen de twee
hoofdpersonages. Tom Harte begrijpt niet waarom zijn moeder, de zus
van Prentice Ritter, haar erfenis aan haar broer heeft nagelaten.
Als Ritter Tom voorstelt om de paarden te transporteren, weigert
hij. In tweede instantie zet dat probleem zich voort tussen de
hoofdpersonages en de Chinese meisjes. De angst slaat de arme
meisjes immers om het hart. Ze begrijpen amper de taal en weten dus
niet of ze het ene kwaad – de slavenhandelaar – niet ingeruild
hebben voor een andere. Gaandeweg groeit het vertrouwen, maar de
culturele barrière blijft. Wanneer Ritter beslist om de meisjes een
nummer te geven “omdat hij ze niet uit elkaar kan houden”, weigert
één meisje pertinent om het nummer 4 te dragen. Vier is immers een
ongeluksgetal in China. En ten slotte is er ook nog een
communicatieprobleem wat de liefde betreft. Onderweg pikt Ritter
een misbruikte vrouw op, Nola Johns. Wanneer zij duidelijk laat
merken dat ze een boon heeft voor Prentice, weet de bejaarde man
amper hoe hij ermee om moet gaan. Nola zegt hierop de gevleugelde
woorden “dat sommigen bang zijn om te falen maar dat anderen bang
zijn om te winnen”. Tom Harte kan ook moeilijk met zijn gevoelens
voor één van de Chinese meisjes overweg.

In de extra’s van de film zegt regisseur Walter Hill dat “een
western pas een western is als er geen beschaving bestaat en de
personages gedwongen worden om hun morele beslissingen zelf te
nemen”. Een uitstekende definitie als je het mij vraagt. Omdat er
nog geen beschaving is, lijken de personages uit ‘Broken Trail’ het
moeilijk te hebben om “beschaafd” voor hun gevoelens uit te komen.
Het is de achilleshiel maar ook het sterkste punt van zo goed als
alle westerns. ‘Broken Trail’ was de grote winnaar op de Emmy
Awards, de televisieprijzen in Amerika, met onder andere
bekroningen voor Beste Acteur en Beste Acteur in een Bijrol voor
respectievelijk Robert Duvall en Thomas Haden Church. Beiden kijken
dan ook tevreden terug op de productie. Robert Duvall beschouwt
“Broken Trail” zelfs als het einde van een losse westerntrilogie
waartoe ook ‘Lonesome Dove’ en ‘Open Range’ behoren.

Het enige minpuntje aan deze film is dat hij enkel als miniserie
werd uitgebracht. Hij had zeker een algemene bioscooprelease
verdiend. ‘Broken Trail’ is het ultieme medicijn tegen de verzuring
in het westerngenre. Hopelijk is het niet de laatste western van
Hill. Dat zou pas een teken van verzuring zijn.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Schrijf uw reactie
Vul hier uw naam in